Thursday, October 29, 2009

CIA也搞科技創投

「…在塔利班也設有 YouTube 頻道(註一),阿爾蓋達組織也開設網誌(註二)的今天,CIA 對 Visible 的技術和產品有興趣也很易理解。」

天天都有很多企業發出新聞稿,宣布獲得投資者入股之類的消息,上周有一宗卻特別引人注目,因為投資者竟是美國 CIA(中央情報局)!這家幸運兒公司是 Visible Technologies,研發社會媒體分析技術,提供的產品可讓用戶實時監察和分析在各大小社會媒體的相關討論,發現及跟蹤相關討論,甚至用戶的關係和相互影響,更可讓品牌或個人設計方法修復、保護或推廣其在搜尋器上的相關搜尋和聲譽。Visible 的監察技術處理的社會媒體,包括你我天天使用的公開內容社會網絡如 Twitter、YouTube、Flickr(但據說不包括「私人」式社會網絡如 Facebook),甚至大型商貿平台如 AmazoneBay,也沒有放過一眾個人大小博客網誌,為數現已超過 50 萬網站。

CIA 擁有的投資公司 In-Q-Tel,其實過往也曾經投資各種對其工作相關的技術公司。在塔利班也設有 YouTube 頻道,阿爾蓋達組織也開設網誌的今天,CIA 對 Visible 的技術和產品有興趣也很易理解,而且追蹤網上公開內容,與閱讀全世界的報刊和把各國的電台、電視廣播錄下來分析無大分別,不足為怪。但互聯網既是媒體亦是通訊媒介,例如 Twitter 既是微型博客也是通訊工具,直接被用作組織運動,包括海外伊朗反政府人士,以至在美國本土如早前在匹茲堡 G8 會議的示威者。

然而 CIA 這種投資,始終引來很多問題。首先,CIA 有興趣的技術,為甚麼要入股,而非只購買其產品和服務?即使在商業上,難保沒其他美國公司現在或將來沒有更好的技術,投資這家公司反而會否影響甚至不利發展,令 CIA 不能中立地採用最佳技術?另外,其實 CIA 做甚麼事不讓你知道,輕而易舉,為甚麼小小的投資要相對高調宣布,有何玄機?還有,CIA 作為公司股東,除了更接近、掌握技術發展和使用其產品外,會否得知公司客戶的資料,即是說,某公司或組織用了 Visible 技術產品查察甚麼,CIA 會否都知道?有了這不中立性,其實可能對 Visible 的商業發展也有不利。

還好,這些問題在中國根本不用發問,因為各大小部門仍然與私人企業有著千絲萬縷關係,要監察也已有國營防火長城。反而在香港,筆者忽發奇想,政府和特首經常受網民批評惡搞,先別說入股甚麼公司,至少會否鼓勵創新科技基金,專項研發這種或其他「有助政府施政」的技術?

刊載於《Hitech》 2009年10月29日

註一:頻道仍在,但上載的片段已被YouTube刪除。
註二:「其中一個」:http://www.mediaislam-bushro.blogspot.com/

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